Coronavírus da China: laboratórios em todo o mundo lutam para analisar amostras vivas

Os cientistas precisam do patógeno para sondar a biologia da infecção emergente e desenvolver testes, drogas e vacinas.

Crédito: Dra. Linda Stannard / UCT / Science Photo Library
Sem nenhum sinal de que um surto de um novo coronavírus está diminuindo, os virologistas do mundo todo estão ansiosos para colocar as mãos em amostras físicas do vírus. Eles estão elaborando planos para testar medicamentos e vacinas, desenvolver modelos animais da infecção e investigar questões sobre a biologia do vírus, como a forma como ele se espalha.

"No momento em que ouvimos falar sobre esse surto, começamos a nos esforçar para ter acesso a esses isolados", diz Vincent Munster, virologista do Instituto Nacional de Alergia e Doenças Infecciosas dos EUA, em Hamilton, Montana. Seu laboratório espera receber uma amostra na próxima semana dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças dos EUA em Atlanta, Geórgia, que liderou a resposta aos casos do vírus nos EUA.

O primeiro laboratório a isolar e estudar o vírus, conhecido provisoriamente como 2019-nCoV, foi o epicentro do surto: em Wuhan, na China. Uma equipe do Instituto de Virologia Wuhan, liderada pelo virologista Zheng-Li Shi, isolou o vírus de uma mulher de 49 anos, que desenvolveu sintomas em 23 de dezembro de 2019 antes de ficar gravemente doente. A equipe de Shi descobriu 1 que o vírus pode matar células humanas cultivadas e entra nelas através do mesmo receptor molecular que outro coronavírus: aquele que causa a SARS (síndrome respiratória aguda grave).

Um laboratório na Austrália anunciou em 28 de janeiro que havia obtido amostras de vírus de uma pessoa infectada que havia retornado da China. A equipe estava se preparando para compartilhar as amostras com outros cientistas. Laboratórios na França, Alemanha e Hong Kong também estão isolando e se preparando para compartilhar amostras de vírus obtidas de pacientes locais, diz Bart Haagmans, virologista do Erasmus Medical Center, em Roterdã, na Holanda. "Provavelmente na próxima semana obteremos isolados de um dos diferentes laboratórios", diz ele.
Sequências vs amostras

A primeira sequência genômica do vírus foi tornada pública no início de janeiro, e várias dezenas - tiradas de várias pessoas - estão agora disponíveis. As seqüências já levaram a testes de diagnóstico do vírus, bem como esforços para estudar a propagação e evolução do patógeno. Mas os cientistas dizem que as seqüências não substituem as amostras de vírus, necessárias para testar medicamentos e vacinas, e estudar o vírus em profundidade. "É essencial que os vírus sejam compartilhados", disse Maria Van Kerkhove, epidemiologista de doenças infecciosas da Organização Mundial da Saúde em Genebra, Suíça, em uma entrevista coletiva em 29 de janeiro.

Munster diz que a primeira prioridade de seu laboratório será identificar animais que experimentam a infecção de maneira semelhante aos humanos. Tais modelos animais serão úteis para testar vacinas e medicamentos. A equipe primeiro planeja analisar um camundongo geneticamente modificado para conter uma versão humana do receptor que o vírus SARS e o novo coronavírus usam para infectar células. Trabalhos futuros podem envolver a exposição de camundongos e, mais tarde, primatas não humanos ao vírus, além de testar se as vacinas podem prevenir infecções, acrescenta ele.

O laboratório de Munster também está ansioso para começar a avaliar por quanto tempo o vírus pode sobreviver no ar ou em gotículas de saliva. Isso poderia ajudar os epidemiologistas a entender se o vírus pode ser transmitido pelo ar ou apenas por meio de contato próximo. O estudo de Munster envolverá partículas de vírus em aerossol, usando um recipiente chamado tambor Goldberg, e depois medindo sua capacidade de infectar células humanas após períodos de tempo no ar.

Tais experimentos serão conduzidos sob medidas estritas de contenção - conhecidas como nível de biossegurança 3 - para impedir que os funcionários do laboratório sejam infectados e para evitar a liberação acidental do patógeno. Milhares desses laboratórios existem em todo o mundo, mas Munster observa que grande parte da pesquisa sobre o vírus pode ser realizada sob condições menos rigorosas de biossegurança, o que deve acelerar a pesquisa.


Fonte: Nature


Referências

1 Zhou, P. et ai. Pré-impressão em bioRxiv https://doi.org/10.1101/2020.01.22.914952 (2020).

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