A genética do câncer

O câncer é uma doença genética (e não uma deficiência de vitamina, como alguns boatos sugerem) - isto é, o câncer é causado por certas mudanças nos genes que controlam a maneira como nossas células funcionam, especialmente como elas crescem e se dividem.

Os genes carregam as instruções para produzir proteínas , que fazem grande parte do trabalho em nossas células. Certas alterações genéticas podem fazer com que as células evitem os controles normais de crescimento e se tornem câncer. Por exemplo, algumas alterações genéticas causadoras de câncer aumentam a produção de uma proteína que faz as células crescerem. Outros resultam na produção de uma forma disforme e, portanto, não funcional, de uma proteína que normalmente repara o dano celular.

As alterações genéticas que promovem o câncer podem ser herdadas de nossos pais se as alterações estiverem presentes nas células germinativas , que são as células reprodutivas do corpo (óvulos e espermatozóides). Tais mudanças, chamadas de mudanças germinativas, são encontradas em todas as células da prole.

Alterações genéticas causadoras de câncer também podem ser adquiridas durante a vida, como resultado de erros que ocorrem quando as células se dividem ou da exposição a substâncias carcinogênicas que danificam o DNA , como certas substâncias químicas presentes na fumaça do tabaco, e radiação, como os raios ultravioleta do Dom. Mudanças genéticas que ocorrem após a concepção são chamadas mudanças somáticas (ou adquiridas).

Existem muitos tipos diferentes de alterações no DNA. Algumas mudanças afetam apenas uma unidade de DNA, chamada nucleotídeo . Um nucleotídeo pode ser substituído por outro, ou pode estar faltando completamente. Outras mudanças envolvem trechos maiores de DNA e podem incluir rearranjos, deleções ou duplicações de longos trechos de DNA.

Às vezes as mudanças não estão na seqüência real do DNA. Por exemplo, a adição ou remoção de marcas químicas, chamadas modificações epigenéticas , no DNA pode influenciar se o gene é “expresso” - isto é, se e quanto RNA mensageiro é produzido. (O RNA mensageiro, por sua vez, é traduzido para produzir as proteínas codificadas pelo DNA.)

Em geral, as células cancerígenas têm mais alterações genéticas do que as células normais. Mas o câncer de cada pessoa tem uma combinação única de alterações genéticas. Algumas dessas mudanças podem ser o resultado do câncer, e não a causa. Como o câncer continua a crescer, mudanças adicionais ocorrerão. Mesmo dentro do mesmo tumor, as células cancerosas podem ter diferentes alterações genéticas.

Fonte: NCI

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